O pensamento de estar em um prédio de escritórios, restaurante ou transporte público nunca foi tão assustador quanto surgem evidências sobre a eficiência com que o novo coronavírus pode se espalhar pelos espaços internos lotados.

Um relatório de caso publicado no mês passado na revista acadêmica Emerging Infectious Diseases detalhou como uma pessoa pré-sintomática infectou nove outras em um restaurante em Guangzhou, China. As dez pessoas se espalharam por três mesas e se sobrepuseram no restaurante por aproximadamente uma hora. Os pesquisadores suspeitam que uma unidade de ar condicionado que recircule o ar nessa seção seja a culpada, já que ninguém mais no restaurante foi infectado.

Outro estudo publicado na mesma revista detalhou um surto em um call center na Coréia do Sul, onde 94 pessoas que trabalhavam no mesmo andar – e a maioria no mesmo lado do prédio – ficaram doentes com o vírus. Os autores do estudo escrevem: “Esse surto mostra de maneira alarmante que [SARS-CoV-2] pode ser excepcionalmente contagioso em ambientes de escritórios lotados, como um call center. A magnitude do surto ilustra como um ambiente de trabalho de alta densidade pode se tornar um local de alto risco para a propagação do COVID-19 e potencialmente uma fonte de transmissão adicional. ”

“Gotas bastante grandes que vêm de pessoas conversando, tossindo, espirrando, respirando, cantando flutuam no ar, dependendo da quantidade de movimento do ar que temos”.

Finalmente, um artigo de pré-impressão da China – que ainda não foi revisado por pares – constatou que todo surto envolvendo três ou mais pessoas vinha de ambientes internos, principalmente residências, transporte público e restaurantes. Os cientistas identificaram apenas um surto ligado a um ambiente externo, e esse caso envolveu apenas duas pessoas. O estudo conclui: “A transmissão de infecções respiratórias, como o SARS-CoV-2, do infectado para o suscetível é um fenômeno interno”.

Esses relatórios aumentaram o debate sobre se o vírus poderia estar no ar e levantaram preocupações sobre como abrir a economia com segurança, sem colocar em risco funcionários e clientes. E embora pareça que deve haver uma resposta clara à questão de saber se o SARS-CoV-2 está espalhado pelo ar, a situação – como tudo com esse vírus – é complicada.

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“Eu acho que muito do problema está surgindo de terminologia confusa”, diz Donald Milton, MD, PhD, professor de saúde ambiental da Universidade de Maryland. “Isso também vem em parte do medo. Há muito medo dessa palavra “no ar” e o que significa dizer que algo é transmitido pelo ar? ”

Por algumas definições, a transmissão aérea depende do tamanho das partículas que estão sendo espalhadas, com apenas aerossóis, com tamanho inferior a cinco mícrons, qualificando-se como aéreos. Partículas maiores que cinco mícrons são classificadas como gotículas, que são mais pesadas e, portanto, caem mais rapidamente no chão. Mas a maioria dos cientistas diz que esse corte é uma dicotomia falsa que simplifica demais o assunto e, em muitas situações, uma gota também pode ser transportada pelo ar.

“Aerossol significa que é algo que pode flutuar no ar, e quão grande pode ser depende muito de quanto movimento há no ar”, diz Milton. “Gotas bastante grandes que vêm de pessoas conversando, tossindo, espirrando, respirando, cantando flutuam no ar, dependendo da quantidade de movimento do ar que temos”.

O vírus em si tem apenas um décimo de mícron, mas viaja em partículas de muco úmido criadas pela respiração, fala, tosse e espirros que variam em tamanho. O pensamento convencional é que a gota respiratória média é de cerca de 10 mícrons e percorre cerca de dois metros, daí as diretrizes de distância social de um metro e oitenta. No entanto, vários estudos já encontraram evidências de aerossóis contendo SARS-CoV-2 em quartos de hospitais e áreas próximas a pessoas infectadas pelo vírus. Além disso, as gotículas podem evaporar rapidamente e encolher no ar, fazendo com que fiquem flutuando por mais tempo.

Outra definição de infecção transmitida pelo ar depende do resultado e não do mecanismo. “A maneira como é definido é que precisamos ver e deixar a observação de pessoas à distância ficando doentes”, diz Richard Martinello, MD, professor associado da Faculdade de Medicina de Yale, especializado em doenças infecciosas. “O que eu quero dizer é que, se você tem alguém infectado e contagioso, ele está no ponto A, e você tem uma pessoa suscetível à distância – e não há uma definição específica sobre o que é essa distância […] – e eles então adquirem essa doença. ”

“Somos mais vulneráveis ​​no nariz ou nos pulmões? E que diferença faz como você foi infectado? Pode fazer a diferença.

Essa definição é baseada em dois fatores adicionais além do tamanho e padrão de vôo das partículas virais. Primeiro, o vírus ainda está “vivo” e intacto quando contido em aerossóis e gotículas de tamanhos diferentes? Só porque o RNA viral é detectado em uma superfície ou em uma pessoa, isso não significa que o vírus ainda é infeccioso – o RNA pode ser de um vírus “morto” que não pode mais se replicar e infectar uma célula. Embora nem todos os vírus possam sobreviver em pequenos aerossóis, um estudo muito citado do New England Journal of Medicine descobriu que o SARS-CoV-2 sobrevive por até três horas.

O outro fator é o impacto do tamanho das partículas na propagação de uma infecção. As gotículas grandes não conseguem penetrar profundamente nos pulmões; portanto, um vírus que sobrevive apenas em gotículas maiores teria que conseguir entrar no corpo através de células no nariz. Por outro lado, alguns vírus infectam células nos pulmões primeiro, portanto, eles precisam permanecer viáveis ​​em aerossóis menores.

No momento, os cientistas têm bastante certeza de que as pessoas podem ser infectadas com SARS-CoV-2 no trato respiratório superior, mas não sabem se uma infecção pode ser iniciada a partir de pequenos aerossóis que desviam o nariz e viajam até os pulmões.

“Não sabemos onde estamos mais vulneráveis”, diz Milton. “Somos mais vulneráveis ​​no nariz ou nos pulmões? E que diferença faz como você foi infectado? Pode fazer a diferença.

À medida que crescem as evidências para a transmissão aérea do novo coronavírus, estão surgindo estratégias sobre a melhor forma de mitigar o risco de infecção. As duas primeiras táticas, distanciamento físico e uso de máscaras, já são incentivadas e até obrigatórias em alguns lugares. Uma terceira linha de defesa é menos sobre a pessoa e mais sobre o meio ambiente – aumentando a ventilação interna.

Um estudo recente publicado na Nature encontrou RNA de coronavírus no ar em dois hospitais na China, embora os pesquisadores não tenham estabelecido se o vírus era capaz de infectar pessoas. A concentração do vírus variou dramaticamente dependendo de onde os cientistas testaram nos edifícios. Os níveis do vírus aerossol eram praticamente indetectáveis ​​em salas de pacientes com ventilação especial e em áreas públicas de espera ao ar livre. No entanto, salas com pouca ventilação, como banheiros de pacientes, apresentavam altos níveis de vírus no ar. A pesquisa levanta a questão da importância da ventilação e que tipos de ambientes e sistemas de filtragem podem ser mais seguros.

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“Quanto mais ventilação claramente melhor, porque ela possui um sistema de filtragem e removerá algo que está no ar”, diz Pratim Biswas, PhD, presidente do Departamento de Energia, Meio Ambiente e Engenharia Química da Washington University em Saint Louis. “Uma UTI, uma unidade de terapia intensiva do hospital, possui excelente ventilação. Se eu for a uma loja ou supermercado, ele também tem ventilação, mas como é uma área tão grande, é muito difícil confiar apenas nisso. ”

Na extremidade mais alta dos sistemas de filtragem, existem “salas limpas”, como na UTI, que usam uma vazão muito alta com ar extremamente limpo para eliminar todas as partículas estranhas. No outro extremo do espectro está a humilde etapa de filtragem de abrir uma janela. Os prédios de escritórios, os espaços comerciais e os aviões caem em algum lugar intermediário, com um sistema de ar condicionado central que aspira o ar de fora ou recircula o ar dentro do edifício. Nos dois casos, o ar é executado através de um filtro para remover as partículas, embora a qualidade do filtro possa variar bastante. O sistema também falha quando as pessoas entram e saem do prédio, o que traz ar externo que não é filtrado imediatamente.

“Hoje em dia, qualquer ambiente interno em que haja outras pessoas […] o mesmo critério é válido: a maior distância possível e depois a máscara.”

“Os sistemas de ventilação mecânica com capacidade de refrigeração e aquecimento de tamanho adequado podem trazer o ar de fora e diluir os aerossóis em ambientes fechados”, explica Milton. “[No entanto], esses sistemas geralmente não têm tamanho grande o suficiente para serem capazes de resfriar ou aquecer muito ar e, portanto, tendem a recircular o ar pelos ambientes. Então você pode fazer coisas como filtrar ou luzes UV dentro dos dutos para limpar o ar que recirculou. Dessa forma, você pode dividir a quantidade de vírus que se acumula em uma sala. ”

Purificadores de ar independentes podem ajudar em uma pequena sala, enquanto os aparelhos de ar condicionado com filtros ruins podem piorar a situação, distribuindo o ar mais amplamente sem remover as partículas de vírus – como no restaurante chinês.

Mesmo com o melhor sistema de filtragem, Biswas ainda recomenda o distanciamento físico como “a primeira e mais eficaz maneira de se manter seguro”. A segunda maneira é usar uma máscara.

“Hoje em dia, qualquer ambiente interno onde haja outras pessoas […] mantém o mesmo critério: a maior distância possível e depois a máscara”, diz ele. “Eu recomendaria fortemente que todos usassem uma máscara até termos um melhor controle da situação.”

Que tal aproveitar a ventilação natural do ar livre? As batalhas sobre os requisitos de abrigo no local têm sido particularmente controversas em torno de espaços públicos ao ar livre, como parques, trilhas e praias. Os três especialistas entrevistados para este artigo concordam que estar ao ar livre é geralmente mais seguro do que dentro de casa, mas, novamente, as regras sobre distanciamento social e uso de máscaras ainda se aplicam.

“Lá fora, o movimento do ar nos fornece algum grau de proteção”, diz Martinello. “Ainda não vi nenhum dado específico ao SARS-CoV-2, mas sabemos com outros patógenos que a luz solar tem, de fato, uma propriedade desinfetante”.

“É definitivamente melhor do que um ambiente fechado em ambiente fechado”, concorda Biswas. Mas, diz ele, amontoar centenas de pessoas na praia definitivamente não é bom.

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